Interview – Tim Lawrence

Posted: February 6th, 2017 | Author: | Filed under: Features | Tags: , , | No Comments »

Photo: Katja Ruge

You published your first book „Love Saves The Day“ in 2003, and although there had been plenty of literature on the topic of the classic Disco era of the 70s in New York City, it still stood out. What led you to write it?

I don’t know if that much had been written. Albert Goldman’s book „Disco“ had come out in 1979 and contains a small amount of information on David Mancuso’s private party, the Loft, and the Sanctuary, the discotheque where the pioneering Francis Grasso DJed, but it’s main focus is on the midtown discotheque Studio 54. In 1997 Anthony Haden-Guest published „The Last Party“, but that was mainly about Studio 54 and was largely concerned with celebrity culture. Both had a completely difficult reading of disco to the one I developed in “Love Saves the Day”, which focused on the influence of DJs on the rise of dance culture and what came to be known as Disco. I thought they missed the underlying dynamic of what made the culture so exciting.

Is it true that „Loves Saves The Day“ originally started out as an introductory chapter of a book about House Music?

Yes, that is true. The book about House Music was supposed to start in mid-1980s Chicago and then move on to New York City and the beginnings of UK Rave culture. I was born in 1967, so for me Disco was the music I liked when I was a kid, because the music reached its commercial peak in 1977/78. By the time I was in my 20s I was ready for something completely different and that came in the form of House Music, thus the original idea for the book. But I ended up interviewing David Mancuso early into my research, even though he was a relatively unknown figure at the time, and when he suggested that the history should begin with the Loft in 1970 I asked other interviewees, including house legends Tony Humphries, Frankie Knuckles and David Morales, if they’d heard of David and the Loft. They all replied that the Loft had been a transformational experience and so I quickly came to understand that the history of underground dance culture—a culture that ended up inspiring Disco—had yet to be narrated. Initially I thought I’d write a chapter about the 1970s but by the time I’d written 500 pages I’d only reached the end of 1979, so that turned out to be a book in itself. I just became fascinated by the way in which the communication between the person selecting the records and the dancing crowd introduced an entirely different form of musicianship to the world.

This marked the beginnings of contemporary DJ culture and it amounted to a form of democratic music-making that was firmly rooted in the counterculture, or the social forces that were unfolding in the US of that era. Before the beginning the 1970s DJs were required to “kill the dance floor” with a slow song every five or six records in order to persuade dancers to buy a drink. But when Mancuso and Grasso started playing at the beginning of 1970 they played to dancers who were rooted in the culture of gay liberation, civil rights, feminism, experimentation with LSD, and the anti-war movement. Grasso was already playing at the Sanctuary in the late 1960s and told me it was quite boring, but when the Sancutary became the first public discotheque to welcome gay men onto the dance floor at the beginning of 1970 the dancing became much more energetic and Grasso decided to try to maintain the intensity by inventing the technique of mixing two records together. Mancuso, meanwhile, started to hold dance parties in his downtown loft on Valentine’s Day 1970 and gave the party the name “Love Saves the Day”, which referenced universal love and the acid trip. Rather than mix records together, Mancuso took his dancers on a transformational journey through the juxtaposition of sound.

There is a direct lineage from the early days of The Loft through to New York dane venues such as the Paradise Garage, because the Garage owner Michael Brody and his resident DJ Larry Levan were Loft regular. The influence extends to the origins of House Music, because Robert Williams attended the Loft before he opened the Warehouse in Chicago, where he employed Frankie Knuckles to DJ, and the coinage House Music first referred to the music Knuckles would play at the Warehouse. Knuckles was also a Loft regular. So in many paths led back to the Loft. Everything seemed to be connected.

Were the interviewees in „Love Saves The Day“ waiting to tell their story?

Yes, because up to then it had not really been told, even if their cultural influence in the 70s turned out to be enormous. By the time I got home after that first interview with David Mancuso word there were five messages from people he knew and who were ready to talk on my answer machine—so it seems as though he trusted me and that there was a desire for this untold story to be told. One of the messages was from the DJ Steve D’Acquisto, who introduced me to Francis Grasso, and so things unfolded from there. This all took place in 1997, so a couple of years, I believe, before Bill Brewster and Frank Broughton started to track down David and Francis for their book „Last Night A DJ Saved My Life“.

Did you feel it was important to emphasize the political aspects of Disco?

I would say they emphasised themselves because Disco was so obviously political. The backlash against Disco peaked with the Disco Demolition night at a baseball game in Chicago’s Comiskey Park on July 12th 1979, where a local radio DJ asked the audience to bring Disco records and then blew them up in the middle of the baseball double-header. It amounted to a Mid-Western backlash against the multicultural and polysexual coalition that underpinned disco culture and I’ve argued that in many respects we can track the rise of Donald Trump (and before him Ronald Reagan) to this moment. Disco became one of the first scapegoats for the decline of industrial culture in the United States and Trump appealed to the same disenfranchised and discontented demographic. I’m always interested in the correlation between music scenes and the wider culture in which they occur. So “Love Saves the Day” was about more than Disco, even if Disco was one of its central concerns. It’s important to remember that Disco music didn’t emerge as a genre until 1974, so the first for years of the book analyse a period when the culture was fermenting but didn’t have a name or a settled sound. It’s also important to note the version of disco depicted in „Saturday Night Fever“ had very little to do with the kind of culture that was still taking place in downtown New York, and by the end of 1978 downtown DJs were also becoming tired of commercial disco. The quality of the music had declined and it was time for something new. But the downtown expression of the culture survived the backlash. Read the rest of this entry »

Interview – Tim Lawrence

Posted: February 6th, 2017 | Author: | Filed under: Artikel | Tags: , , | No Comments »

Photo: Katja Ruge

Als Dein erstes Buch Loves Saves The Day erschien, gab es schon mehrere Bücher über die klassische Ära Disco-Musik der 70er in New York, aber es stach hervor. Was bewog Dich, es zu schreiben?

Disco von Albert Goldman erschien 1979, aber es handelte vornehmlich vom Club Studio 54. Es gab darin eine ziemlich rassistische Referenz über David Mancusos Club The Loft und flüchtige Erwähnungen eines weiteren DJ-Pioniers, Francis Grasso. Zudem schrieb Anthony Haden-Guest The Last Party, aber darin ging es auch hauptsächlich um das Studio 54 und deren Celebrity-Kultur. Beide hatten ein anderes Interesse an Nightlife-Kultur, und das hatte nichts mit DJs zu tun, und ich dachte, dass sie an der eigentlichen Dynamik vorbeigingen, die Partys so interessant macht.

Stimmt es, dass Loves Saves The Day ursprünglich als Einleitungskapitel eines Buches über House-Musik gedacht war?

Ja, das stimmt. Das Buch über House sollte in Chicago Mitte der 80er einsetzen und dann zum New York der späten 80er übergehen, und von dort zu den Anfängen der englischen Rave-Kultur. Ich bin 1967 geboren, für mich war Disco also Musik, die ich zu ihrem Gipfel 1977/78 als Kind gemocht hatte. Als ich wirklich anfing, mich für Musik zu interessieren ging ich aus und interessierte mich für House. Aber ich interviewte für das Projekt DJs wie Tony Humphries, Frankie Knuckles, oder David Morales, und sie alle erwähnten einen anderen DJ als großen Einfluss, und das war David Mancuso. Also traf ich mich mit ihm und er riet mir, nicht nur mit Disco anzufangen, sondern mit der Zeit davor, den frühen 70ern. Zuerst behagte mir die Idee nicht, aber als Journalist erkannte ich, dass da eine Story war. Und es ist auch wichtiger Teil von Nachforschungen, den Ursprüngen nachzuspüren, und ich sah mich immer zwischen dem Journalismus und dem akademischen Betrieb. Also vergrub ich mich in das Thema für die Einleitung, und 500 Seiten später war ich im Jahr 1979 angelangt, und beendete ein völlig anderes Buch. Ich erkannte sehr früh, dass die wichtigste Entwicklung in dieser Kultur stattfand, als die Kommunikation zwischen DJ und tanzendem Publikum einen völlig neuen Umgang mit der Musik einführte. Und es war auch Teil der Gegenkultur, eng mit den sozialen Kräften verbunden, die in den USA dieser Ära am Werk waren: die Schwulenbewegung, Bürger- und Frauenrechte, LSD-Experimente, und die Anti-Kriegsbewegung.

Hatten die Interviewten des Buches schon darauf gewartet, ihre Geschichte erzählen zu können?

Ja, denn bis dahin wurde ihre Geschichte nicht wirklich erzählt, auch wenn ihr kultureller Einfluss in den 70ern enorm war. Als ich nach dem ersten Interview mit David Mancuso nach Hause kam, hatte sich schnell herumgesprochen, dass man mir trauen konnte, und ich hatte einige Nachrichten von seinen Freunden auf dem Band, unter anderem vom DJ Steve D’Acquisto, der mich wiederum Francis Grasso vorstellte, und dann ging es von dort weiter. Das alles geschah ab 1997, bevor einige von ihnen mit Bill Brewster und Frank Broughton für ihr Buch Last Night A DJ Saved My Life sprachen. Als Mancuso und Grasso Anfang der 70er anfingen aufzulegen, gab es einen demografischen Wandel auf den Tanzflächen, und beide legten den Grundstein für das, was wir heute unter DJ-Kultur verstehen. Grasso war z. B. der Stamm-DJ des Sanctuary, das bis Ende der 60er eine heterosexuelle Diskothek war, und dann die erste, die Schwule einließ. In den 60ern musste der DJ ab und zu die Tanzfläche abwürgen, damit die Bar ihren Umsatz machen konnte. Aber dann wurde irgendwann so frenetisch getanzt, dass Grasso diese Intensität hochhalten wollte, und dafür erfand er die Technik des Mixens von zwei Platten. Die Herangehensweise von Mancuso war hingegen, als musikalischer Gastgeber einer Privatveranstaltung zu fungieren, in seinem eigenen Loft, ausgestattet mit einer hochwertigen Hifi-Anlage, und seine Gäste auf eine musikalische Reise zu schicken. Und seine erste Party fand am Valentinstag 1970 statt, unter dem Motto „Love Saves The Day“. Es führt eine direkte Linie vom frühen Loft zu anderen New Yorker Clubs wie der Paradise Garage, deren Besitzer Michael Brody und Stamm-DJ Larry Levan regelmäßige Gäste waren. Auch Robert Williams ging dorthin, was ihn dazu bewog, das Warehouse in Chicago zu eröffnen, in dem Frankie Knuckles als DJ die Grundfesten von House errichtete. Alle Wege führten zurück zum Loft, es war alles verbunden.

War es Dir ein Anliegen, die politischen Aspekte von Disco hervorzuheben?

Absolut. Die Reaktion gegen Disco fand ihren Höhepunkt in der Disco Demolition Night bei einem Baseball-Match im Comiskey Park-Stadion in Chicago am 12. Juli 1979. Ein lokaler Radio-DJ hatte dazu aufgefordert, Disco-Platten mitzubringen und jagte sie dann zwischen zwei Spielen in die Luft. Es war eine Gegenreaktion im Mittleren Westen. Ich würde argumentieren, dass die Wahl Donald Trumps zum US-Präsidenten dort begann. Es ist die gleiche Zusammensetzung und Grundstimmung einer Bevölkerungsgruppe, die sich sich ökonomisch abgehängt fühlte, und Disco-Kultur wurde zum Sündenbock für den Verfall der Industrie. Ich interessiere mich immer für die Korrelation zwischen einer Mikrokultur und der Makrokultur, in der sie erfahren wird. In diesem Buch ging es um mehr als nur Disco. Disco-Musik definiert als solche gab es erst ab 1974, es gab also schon vier Jahre davor, in denen all diese Entwicklungen stattfanden.

Hattest Du während des Schreibens den Musiker Arthur Russell schon als Schlüsselfigur ausgemacht, an dem sich die Verbindungen dieser Entwicklungen aufzeigen ließen? Er wurde dann ja der Mittelpunkt Deines nächsten Buches Hold On To Your Dreams.

Definitiv. Während der Gegenreaktion wurde es offensichtlich, dass sich die Disco-Szene, wie sie im Film Saturday Night Fever dargestellt wurde, weit von ihren Ursprüngen entfernt hatte. Sie explodierte zu einem Lebensstil, und selbst Disco DJs hatten es satt. Die Qualität der Musik hatte stark abgenommen und es war an der Zeit für etwas Neues. Steve D’Acquisto stand Arthur Russell sehr nahe und schlug mir vor, ein Buch über ihn zu schreiben. Mir wurde klar, dass ich nicht wie automatisiert Chronologie und Themen abarbeiten wollte. Mein Lektor war zuerst besorgt, dass sich nicht genug Leute für Russell interessieren würden, denn seine Musik wurde zwar noch gespielt und gehört, aber nach seinem Tod 1992 verschwand er als Person aus der öffentlichen Wahrnehmung. Aber 2003 schrieb David Toop einen langen Text über ihn in der Zeitschrift Wire, da zwei posthume Veröffentlichungen bevorstanden, und das Interesse lebte wieder auf und machte das Buch möglich. Natürlich war er ein interessante Person, aber ich hatte mich nie wirklich für die Gattung der Biografie interessiert. Ich interessiere mich für Szenen, die nach dem Mitwirkungsprinzip funktionieren. Arthur Russell hatte sich aber immer für Kollaborationen begeistern können, und die sozialen Erfahrungen, die durch Musik ermöglicht werden, und er war von sich aus offen für verschiedene Arten von Musik. Daher wurde er zu dieser Schlüsselfigur, die sich durch verschiedene Szenen von Downtown New York bewegte, wie etwa Orchestrale Musik, Punk, dann Disco und Hip Hop sowie Folk und Dub. Und er bewegte sich nicht der Reihe nach, und wechselte eine Szene durch eine andere aus, er machte es ohne Priorisierung und ohne hierarchisches Denken. Er wollte, dass die Szenen eine simultane Konversation haben, und er war sehr mobil. Read the rest of this entry »

Finn Johannsen – Live At Life And Death On The NY Dancefloor, PAL, Hamburg, December 11 2016

Posted: December 12th, 2016 | Author: | Filed under: Gigs, Mixes | Tags: , , , | 1 Comment »

Picture by Katja Ruge

@ Life And Death On The New York Dancefloor

Posted: December 5th, 2016 | Author: | Filed under: Gigs | Tags: , , | No Comments »




Rewind: Tim Lawrence on “Go Bang #5″

Posted: November 8th, 2010 | Author: | Filed under: Features | Tags: , , , , , , | No Comments »

In discussion with Tim Lawrence on “Go Bang #5″ by Dinosaur L (1982).

The work on your book on Arthur Russell, “Hold On To Your Dreams”, has probably made you quite an expert on his works, but when was actually the first time you heard “Go Bang! #5″? Was it the song as a single, or did you hear it in the context of the whole “24 – 24 Music” album?

I first heard François Kevorkian’s remix of “Go Bang! #5” when I bought the “Spaced Out: Ten Original Disco Funk Grooves” back in 1997. I was living in New York at the time, and being a bit of a house head, had been quite resistant to buying so-called “disco classics”. By then I had already heard Todd Terry’s sampling of Lola Blank’s crazed-girl-on-helium rendition of the “Go Bang” lyric, which appeared on “Bango (To The Batmobile),” a 1988 house track. I only got to hear the version that appears on the “24 → 24 Music” album – which is titled “#5 Go Bang!” – later on.

Arthur Russell was responsible for a whole lot of outstanding music. Why did you choose “Go Bang! #5″ over other of his songs? What makes it so important for you?

The first thing I should probably say is that “#5 Go Bang!” appeared on an album by Dinosaur L, not an album by Arthur Russell. Of course Arthur (if I can call him by his first name; at times I feel as though I know him, even though we never met) was the key figure behind Dinosaur L, and pulled all of the appearing musicians together. But Arthur was dead-set on the idea of collaboration, and believed that the relationships he formed with other musicians were meaningful, so he introduced different names for the different line-ups he formed.

Why is “Go Bang” so important? That’s the record that I’ve always thought his most complete, inasmuch as it seemed to capture Arthur’s utopian desire to combine the various sounds of downtown New York – disco, punk/new wave, loft jazz, and the post-minimalist form of compositional music known as new music – in a single piece of music. The record also combines complexity and simplicity; it contains scores of ideas, yet never relinquishes the centrality of the groove. I like all sorts of music, but I particularly like music that manages to combine these elements. I could have also opted instead for “Kiss Me Again”, “Platform On The Ocean”, the “World of Echo” album, “This Is How We Walk On the Moon”. “World of Echo” is an extraordinary piece of work, “Kiss Me Again” gets better by the listen. But “Go Bang” is the one that stands out, especially in terms of dance floor dynamics, plus Arthur was happy with the “Go Bang” turned out, whereas he hated the final mix of “Kiss Me Again” and seemed to feel awkward about the obscure quality of “World of Echo”. Read the rest of this entry »